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Archive for 31 diciembre 2009

I LOVE EVOLUTION

Final del 2009. Final del año Darwin. Han pasado 200 años desde el nacimiento del hombre que cambio nuestra visión de la Naturaleza y de nosotros mismos. Han pasado 150 años de la publicación del libro donde la revolución tomó forma.

Como despedida, una de mis frases favoritas de El Origen de las Especies:

Casi todas las partes de todo ser orgánico están tan hermosamente relacionadas con sus complejas condiciones de vida, que parece tan improbable el que una parte haya sido producida perfecta, como el que una máquina haya sido inventada por el hombre en estado perfecto.

Feliz 2010!!!

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Después de esto

y esto otro

Casi nos toca el Gordo de Navidad:

Se acerca la era de la felicidad. The age of Aquarius!! FELIZ NAVIDAD!!!

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Seguro que has ya has oído hablar del dinosaurio-ave-venenoso que acapara los titulares de la sección de Ciencia de los periódicos de medio mundo. La nueva versión de serpiente emplumada que sustituye al mítico Quetzatlcoatl es el Sinornithosaurus, un dinosaurio terópodo de la familia de los Dromeosauridos, a la que también pertenece el mítico Velociraptor. Tanto aquí como en nuestras antípodas, se repite, con una similitud asombrosa, la noticia de la publicación en la PNAS del artículo donde se describe tan maravilloso acontecimiento.

Por un lado entiendo que los periódicos se vean casi obligados a dar cierto toque de sensacionalismo a todas y cada una de las noticias que publican, ya sean sobre ciencia, política o los vestidos de la reina de Chiquitistán. Lo que me parece un poco más chocante es el tono de algunas secciones del artículo en cuestión y las palabras de los propios investigadores acerca del descubrimiento. Pero vayamos por partes.

La serpiente emplumada

El artículo firmado por Enpu Gong, Larry Martin, David Burnham y Amanda Falk, está disponible online a partir de esta misma semana en la página web de la PNAS. Aunque en general, el texto se ciñe a la típica prosa científica, llena de cautela en sus conclusiones, me llama la atención su título: The bird like Sinornithosaurus was venomous. Así de entrada, para afirmar que el animal era venenoso hay que tener unas evidencias realmente fuertes que sostengan tu teoría, si no sería más lógico añadir un simple posiblemente y quedas mucho mejor. Aunque para mí el título tiene cierto toque publicitario, porque si los autores dan por hecha su teoría, el lector tomará una posición más favorable a pensar que lo que le van a contar es cierto.

El artículo son tres páginas (una de bibliografía) en la que se describen las características anatómicas que hace pensar a los autores en la posibilidad de que el Sinornithosaurio poseyera glándulas venenosas. Concretamente se basan en dos caracteres: dientes acanalados y un espacio situado en la superficie exterior del hueso maxilar. Este espacio, denominado fosa subfenestral, sería el lugar de almacenamiento del veneno, que sería inyectado en sus víctimas a través de los canales. Este mecanismo sería muy similar al que poseen actualmente ciertas especies de lagartos y serpientes venenosas. Hasta aquí todo bien. Al menos en parte.

Dibujo del cráneo del Sinornithosaurio (Reproducido del artículo original)

Fósil donde se aprecian los dientes acanalados (Reproducido del artículo original)

Por un lado la teoría podría encajar, ya que las estructuras son lo suficientemente similares a las encontradas en especies actuales, por lo que sería posible que desempeñaran la misma función. Pero por otra lado esta lo que es uno de mis temas favoritos de la Biología Evolutiva: la relación entre la forma y la función y las fuerzas evolutivas que las modelan. En algunos casos, la relación entre ambos factores no es tan directa como podría parecer a simple vista si se carece de la posibilidad de observar al animal en vivo, como sucede en el campo de la Paleontología. Como ya comenté en una entrada anterior, las míticas garras del Velociraptor fueron inicialmente interpretadas como armas de ataque, algo lógico, acostumbrados como estamos a las imágenes de grandes depredadores que usan el mismo tipo de armas. Sin embargo, recientemente se ha dado un giro a esta interpretación y ahora se considera más probable que en realidad las garras fueran usadas por el animal para trepar por los árboles y fijarse a la presa en el momento del ataque, matándola a mordiscos. Por lo tanto, aunque sea probable, como no es demostrable, mejor un poco de prudencia.

Después está el problema de las interpretaciones sobre la ecología del animal, que siempre me han parecido que tienen cierto aroma a imaginación un poco fuera de lugar. En el artículo se explica como el Sinornithosaurio actuaba:

“El veneno del Sinornithosaurio puede haber tenido unas propiedades similares al de serpientes opistoglifas y lagartos helodermidos de forma que no mataba rápidamente al animal envenenado sino que lo dejaba en estado de shock. Si el veneno fuera igual al de esos animales, probablemente el modo de inyectarlo sería “morder y no soltar””

Empiezan suponiendo que los canales en los dientes son para inyectar veneno y acaban haciendo elucubraciones sobre su composición. Quizá lo próximo sea intentar adivinar el color de sus plumas. Pero el asunto no termina aquí. El párrafo anterior dice:

“Parece que los largos dientes maxilares no habrían sido insertados profundamente en la presa, y si así fuera, sería difícil extraerlos sin dañarse. Su longitud puede ser el resultado de la necesidad de penetrar una gruesa capa de plumas. Una vez atravesadas las plumas, los dientes acanalados penetrarían de 4 a 6 mm en la piel. Esto sería suficiente para cortar el tejido subdérmico y permitir al veneno entrar en el torrente sanguíneo pero serían demasiado superficiales para causar la muerte o inmovilización por trauma por sí solo”

Y yo me pregunto, de donde sale la idea de que el Sinornithosaurio atacaba a animales con plumas? Dónde están tales evidencias? Por qué no pensar que atacaba a animales menores que él, a los que simplemente mataba de un mordisco, siendo en este caso esos 4-6 mm suficientes para causarles la muerte directamente? O quizá a animales mayores con una piel gruesa y sin plumas? Creo que es excesivamente arriesgado suponer el método de caza de una especie de la que no hemos visto más que una docena de esqueletos y más teniendo en cuenta el escasísimo conocimiento que tenemos de la ecología de la época. Imaginemos por un momento que los cachalotes se hubiesen extinguido hace 65 m. a. Si un grupo de investigadores recuperara el esqueleto fosilizado de un cachalote y observara su dentadura, acaso serían capaces de imaginar que el animal se sumergía más de 1.000 metros  durante casi 1 hora, en busca de calamares en las profundidades del océano? Quizá pensaran que los dientes enormes sirvieran para romper el caparazón de las tortugas gigantes de las que alimentaban o cualquier otra teoría que su imaginación le permitiese.

Los medios de des-comunicación

La segunda parte del asunto es el tratamiento que los medios han dado al asunto. He leído la noticia en decenas de sitios y todos repiten básicamente las mismas palabras: ave venenosa, tamaño de un pavo, colmillos acanalados, descubrimiento histórico, bla, bla bla… Como muestra un botón. El ABC (hay que leer todo en esta vida) en su edición digital titula: “Hallan una terrible ave prehistórica que paralizaba a sus víctimas con veneno”. Lo de terrible es cosecha de la gran periodista, para darle un toque parquejurasiano a la noticia que le dé el interés del que ella cree que carece. Para luego continuar: “La presa entraba rápidamente en estado de shock, pero, todavía viva, podía ver atolondrada cómo estaba siendo devorada por su verdugo”. La película de terror continúa. “Cuando mordía a sus presas, éstas entraban en estado de shock, lo que reducía la posibilidad de que se defendieran o emprendieran la huida. Sin embargo, las víctimas se daban cuenta de su fatal destino, porque no morían enseguida. Podían ver cómo sus miembros eran despedazados hasta que se les escapaba su último suspiro. La muerte era cruenta” Básicamente la noticia es una sucesión de palabras como monstruo, devorar, cruel, muerte, etc. Todo muy drámatico.

Solo encontré un periódico que tratara a la noticia como se merece, y que se tomó la molestia de consultar su opinión a una tercera parte, en lugar de decir simplemente amén. En la Folha de São Paulo consultaron al biólogo Leonardo de Oliveira de la USP, especialista en anatomía de producción de veneno en serpientes. Reproduzco tal cual esa parte de la noticia:

“A pedido da Folha, o biólogo Leonardo de Oliveira, especialista na anatomia produtora de veneno das serpentes, avaliou o estudo na “PNAS”. “Ultimamente virou moda identificar veneno em vários bichos. A hipótese deles é interessante, mas me parece algo frágil”, diz Oliveira, que trabalha no Museu de Zoologia da USP e é doutorando da Unesp de Rio Claro.

Um detalhe importante, explica ele, é a própria presença de sulcos ou “canaletas” supostamente condutores de veneno nos dentes do Sinornithosaurus. “A questão é que aparecem sulcos em vários dentes do animal. Mas, nas serpentes modernas com as quais ele é comparado, em geral esses sulcos estão restritos a um ou dois dentes que ajudam a conduzir o veneno, embora isso varie bastante”, afirma Oliveira.

Para ele, a própria presença da fossa subfenestral não é suficiente para comprovar a existência de uma glândula produtora de veneno. “É muito difícil ter certeza disso trabalhando com um animal extinto”, diz.””

Solo nos queda esperar el descubrimiento de un fósil de Sinornithosaurio inyectando veneno a su presa (por supuesto emplumada), veneno fosilizado incluido. Mientras tanto, permitidme que dude.

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Desde hace ya unos años, paso al menos un mes en la ciudad de São Paulo. Yo vivo en las afueras de una ciudad pequeña, con poco más de 100.000 habitantes, así que el cambio para una megalópolis de 18.000.000 de humanoides necesita su tiempo de aclimatación. Con cada visita me voy habituando más al caos, el ruido, los atascos, los interminables desplazamientos, la contaminación, las aglomeraciones… y también voy descubriendo y sacando partido a todos los lugares que merecen la pena en São Paulo. Entre ellos, uno de mis favoritos es el Jardim Botânico (el otro la marea de restaurantes japoneses que inundan la ciudad).

Vista aérea del Jardin Botánico de Sao Paulo (zona superior izquierda)

El Jardín Botánico en una pequeña mancha verde en medio del cemento en la zona centro-sur de la ciudad y es la zona visitable anexa al Instituto de Botânica. Tiene una superficie total de 360.000 m2, donde podemos encontrar una enorme variedad de especies vegetales autóctonas y exóticas, además de una variada fauna, especialmente de invertebrados. La mayor parte del jardín se compone de diferentes espacios paisajísticamente planeados, aunque también podemos pasear por una gran zona pseudo-virgen. Es un lugar perfecto para escapar, en la medida de lo posible, del caos de la ciudad y de paso disfrutar de una flora y fauna impresionantes casi sin salir de casa (y totalmente natural, sin rejas por medio). Aunque también hay que decir que la tranquilidad es relativa, porque en SP esa palabra no existe, ya que a menos de 3 km tenemos el aeropuerto de Congonhas (efectivamente, en medio de la ciudad) que es uno de los de mayor tráfico aéreo de América Latina (sino el que más) y el vaivén de aviones encima de tu cabeza es interminable… aunque soportable! Y sin mas preámbulos, comenzamos nuestra visita.

(más…)

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Cantaba Silvio Rodríguez que se está arrimando un día feliz… y parece que ese día ha llegado. Después de pasar una semana disfrutando como un autentico guiri del litoral paulista, volví con las pilas cargadas a la gran metrópolis para continuar con mis vacaciones. Todo iba de maravilla hasta que hoy, echando un vistazo a lo que se cocía en la (ahora) lejana Europa, descubrí que las cosas podían ser todavía mejores, cuando me encontré la noticia de mis sueños: Le han partido la cara a Berlusconi. Dios existe.

Aqui se puede ver el vídeo posterior a la agresión

Y aquí la fotosecuencia del mismo momento.

Parece que mientras el gran abanderado del neo-nacionalsocialismo (ahora que Aznar y Blair han pasado a mejor vida y Rajoy sigue perdiendo elecciones) estaba en una de sus arengas en Milán, un nuevo héroe del pueblo, llamado Massimo Tartaglia, le ha regalado al Cavaliere todo lo que nosotros no podemos mas que soñar: un puñetazo en los dientes. Uno de los seres más despreciables que contaminan la convivencia en el planeta ha podido sentir en sus carnes lo que él normalmente hace con los demás. El castigo es pequeño pero sabe a gloria.

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Hoy se cumple la primera semana de otra de mis visitas a la metrópolis más grande del hemisferio sur. No ha estado nada mal el cambio de otoño por primavera, aunque haya salido perdiendo en otros aspectos, como el de encontrarme rodeado por 18 millones de humanoides que convierten a la ciudad en el caos absoluto, difícilmente digerible para alguien de pueblo como un servidor. Durante estos días el blog ha permanecido en estado de hibernación y probablemente permanecerá en este estado latente a menos que el mal tiempo me obligue a quedarme cerca del ordenador. Mientras tanto, para que no parezca que no le tengo cariño a esta vida maravillosa, os traigo unas fotos impresionantes para alegrar la vista.

Maelifellsandur (Foto de Bernhard Edmaier)

Ghoubbet al-Kharab (Foto de Bernhard Edmaier)

Painted hills (Foto de Bernhard Edmaier)

Las fotos están robadas de la web de NewScientist, que tiene una sección de imágenes de lo más interesante, aunque el libro al que pertenecen se llama Earth on fire: how volcanoes shape our planet de Bernhard Edmaier (echale un vistazo  aquí).

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