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Archive for 22 febrero 2010

Como aficionado a la Biología evolutiva, me atraen especialmente las historias sobre adaptaciones sorprendentes, que pongan a prueba mi fe en el darwinismo y que me tienten a pensar que tanta perfección solo pudo ser creada por el Ser Superior (ironía). En este campo son especialmente llamativas las co-adaptaciones entre insectos y plantas en el especializado mundo de la polinización, sobre el que he leído una noticia realmente interesante recientemente. Os cuento.

Se sabe que las plantas son capaces de producir calor mediante dos mecanismos: 1) absorción pasiva de la radiación solar gracias a diferentes adaptaciones estructurales y/o cromáticas, y 2) generación de calor propio a partir del proceso respiratorio. La finalidad de este aumento de la temperatura puede ser una respuesta a climas fríos o un elaborado método de recompensa para atraer a insectos polinizadores, a los que proporcionan un ambiente más cálido que el exterior, lo que disminuye el gasto energético del animal, que puede llegar a reconocer por su coloración a las flores productoras de calor. Parece que esta estrategia surgió en plantas polinizadas por escarabajos y hoy en día se sabe de especies donde hay un aumento de la temperatura de hasta 35ºC respecto al aire exterior.

Eléboro fétido, la planta caliente

Eléboro fétido, la planta caliente

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14 de septiembre de 2007, 13:00 CEST. Cosmódromo de Baikonur, Kazajistán. Despega el lanzador Soyuz-U, que pondrá en órbita, tan solo unos instantes después, a  la nave Foton-M3. Durante los siguientes 12 días, la nave completará una vuelta a la Tierra cada 90 minutos a una altura de 300 kilómetros, mientras en su interior se desarrollan 43 experimentos de campos tan diversos como la física de fluidos, la biología celular o exobiología.

FOTON-M3: el laboratorio mágico

26 de septiembre de 2007, 09:58 CEST. 150 km al sur de Kustanay, Kazajistán. Tras completar 189 vueltas, la nave Foton-M3 aterriza sin contratiempos. La misión ha sido un éxito. Todos los investigadores han visto cumplidas sus expectativas, incluido K. Ingemar Jönsson , del Departamento de Matemáticas y Ciencia de la Universidad Kristianstad en Suecia. El es el responsable del proyecto TARDIS o Tardigrades in space.

Pero espera un poco, ¿qué es un tardígrado?

El phylum Tardigrada es uno de esos grupos que incluye a animales desconocidos para la mayoría por ser pocos y pequeños. Por eso se merecen su pequeño hueco en la sección friki-phyla de esta santa casa.

Los osos de agua, como se les conoce comúnmente, incluye unas 600 especies de invertebrados acuáticos que apenas sobrepasan 1 mm de longitud (el tamaño medio se sitúa entre los 0,3-0,5 mm). Se pueden encontrar tanto en cursos de agua dulce y en océanos como en ambientes semiacuáticos terrestres, como la película de agua que recubre briófitos y pteridófitos. Su distribución geográfica es muy amplia, desde climas templados a las frías aguas árticas.

Señor Tardigrado (Fuente: Proyecto agua en Flickr)

Anatómicamente se caracterizan por presentar simetría bilateral y el cuerpo dividido en 5 segmentos, de los cuales el primero o cefálico porta la boca y distintas estructuras sensoriales , y los demás tienen cada uno un par de apéndices que terminan en 4-8 uñas. El cuerpo está cubierto por una cutícula protectora, que se regenera periódicamente. No presentan aparato circulatorio, respiratorio ni excretor, pero si digestivo.  Su alimentación es variada: bacterias, algas, rotíferos o nematodos, que pueden ingerir enteros o bien absorben sus fluidos celulares gracias a su boca altamente especializada.

Los osos amorosos

Pero sin duda, el aspecto más relevante de la biología del grupo es su capacidad de entrar en un estado de criptobiosis, es decir, de hibernación extrema, que les permite sobrevivir a bruscos cambios ambientales. La criptobiosis se puede presentar en cuatro formas: anhidrobiosis, criobiosis, osmobiosis y anoxibiosis. La anhidrobiosis es el tipo más estudiado en tardígrados y consiste en una pérdida casi total del agua corporal, alcanzando valores inferiores al 1%. El animal permanecerá en estado de anhidrobiosis mientras las condiciones desfavorables permanezcan y, llegado el momento, necesitará tan solo unas horas para rehidratarse y seguir con su vida donde la había dejado.

Gagarin, ídolo tardígrado

Después de ser congelados y quemados, expuestos a radiación y contaminantes y otras perrerías varias,  se dio un paso más en la experimentación sobre la criptobiosis en tardígrados. Y así, como parte de la plataforma de investigación Biopan-6 de la ESA, un grupo de tardígrados admiradores del gran cosmonauta soviético se subieron a la Foton-M3 rumbo a la inmensidad del espacio. Los detalles del viaje ya los conocéis. Ahora hablemos de los resultados.

Super-Tardígrado

La misión principal del proyecto TARDIS era la de testar los efectos del vacío y la radiación solar en un eumetazoo. Dentro de misiones anteriores del proyecto Biopan, se sometieron a las condiciones extremas del espacio exterior primero a esporas de Bacillus subtilis y posteriormente a dos especies de líquenes, Rhizocarpun geographicum y Xanthoria elegans (este experimento tiene firma española, no olvidemos las cosas buenas que se hacen en casa). En la Foton-M3 viajaban muestras disecadas de los tardígrados Richtersius coronifer y Milnesium tardigradum que fueron expuestas a tres tipos de condiciones: 1) vacío, 2) vacío y UVA,B, y 3) vacío y UVTOTAL (=116,5 – 400 nm). Además, para completar la ensalada de agentes malos para la piel, la exposición incluía radiación solar ionizante y radiación cósmica.

Lo más lógico sería pensar que allí no quedaron ni los restos de un solo tardígrado. Nada más lejos de la realidad. De vuelta a casa los individuos fueron rehidratados y aquí viene lo bueno. Los tardígrados expuestos únicamente al vacío no presentaban ninguna diferencia significativa en su supervivencia ni en su capacidad reproductora. Ahí es nada. Los expuestos a UVA,B tardaron una media hora en recuperarse, aunque posteriormente la mortalidad fue alta. Los más afectados fueron los expuestos a la radiación ionizante, aunque increíblemente también hubo supervivientes.

De este trabajo, el primero con animales en condiciones espaciales (y especiales) se obtienen dos resultados asombrosos. En primer lugar se demuestra la altísima capacidad de resistencia a situaciones de deshidratación extrema, que no tienen ningún efecto sobre su supervivencia o reproducción. En segundo lugar, estos animales presentan algún tipo de mecanismo que les permite soportar los graves efectos negativos de la radiación UV. Se cree que esta capacidad no reside tanto en configuraciones especiales o componentes desconocidos de su DNA, sino en una capacidad de reparación increíblemente eficaz, como ocurre en rotíferos bdelloideos.

El Arca de Noé espacial

Y también abre un nuevo mundo de posibilidades en un campo que todavía suena a ciencia-ficción: ¿pudo llegar la vida a la Tierra en forma de tardígrado espacial? Por suerte para nosotros, nunca lo sabremos.

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Todo comenzo con un alocado pero inocente mensaje en el fesibuk.  Aquel 22 de octubre, el abajo firmante escribía : “Esto es un video musical y lo demás son tonterías. Qué le darán de comer a los islandeses para ser así de buenos…”. El video al que me refería es este:


Quizá no te suene de nada el artista en cuestión, Ólafur Arnalds, como quizá tampoco reconozcas otros nombres como Amiina, múm o Seabear. A esta lista podríamos añadir otros con más nombre como los excelentísimos Sigur Ros o la archifamosa Björk. Como muestra de su calidad artística, tanto musical como visual podéis ver el que para mi gusto es el mejor videoclip de la historia universal (All is full of love de Björk), junto con una de las muchas obras de arte de los señores de Sigur Ros, Hoppipolla.

Y tu pensarás: “Recorcholis, que videos tan bonitos y que canciones mas chachis, pero porqué me cuentas todo esto?”. Allá vamos (Poyehali, que decían por ahí). Cuando escribí el mensaje pensaba algo tal que: “Caramba, conozco al menos a seis buenísimas bandas islandesas. Qué curioso que haya tantas y tan buenas teniendo en cuenta que son 4 amigos en ese país…”. Concretamente eran 319.368 amigos a fecha de 1 de enero de 2009 (atención a la página de estadísticas de Islandia que te ofrece datos de población ininterrumpidamente desde 1734). Lo cual me lleva a pensar que el número de bandas de calidad que ofrecen al mundo se sitúa por encima de la media que yo mismo me he inventado. Entonces, abrumado por el peso del orgullo nacional, pensé: “En Galicia somos más de 4 amigos, por tanto deberíamos ser una fuente de buenos músicos directamente proporcional a nuestros números poblacionales. Sin duda habrá más músicos gallegos de calidad que islandeses”. Concretamente aquí somos 2.796.089 de amigos, lo que así, a ojo, supone unas 10 veces más que islandeses. Aplicando una simple regla de tres debería conocer al menos a 60 grandes artistas musicales con acento galaico. Pensé, busqué, pensé… y el resultado mejor os lo ahorro y no enlazo ningún video de youtube para no herir sensibilidades.

Como Björk, pero con grelos

Y aquí volvemos al dichoso tema de la frase del feisbuk, ¿qué les pasa a los islandeses para ser tan creativos? ¿Será el frío, la comida o la sangre vikinga? ¿Acaso no hace suficiente frío en los Ancares? ¿No son tan nutritivos los cachelos como el skyr? ¿Serán de mejor calidad los genes de Erik el Rojo que de Breogán? Aturdido y abrumado, como decía el cantante, me fui en busca de respuestas, que quizá nunca hubiera querido encontrar.

La prueba de fuego para cualquier sociedad moderna es saber el tiempo que pierden en su trabajo viendo videos de accidentes en youtube. Primer gol de los islandeses. El uso de internet allí es del 93% frente a un ridículo 44,5 % aquí (como ejemplo humillante, es mayor el porcentaje de usuarios entre 65-74 años en Islandia, que es del 55 %, que el conjunto de Galicia). Y si no te gusta quedarte en casa, vete a un museo. Allí, como están acostumbrados a una densidad de población escasísima, tienen la friolera de 151 museos, para no tener que encontrarse con nadie por los pasillos. En Galicia tenemos solamente 76 museos, para estar más apretaditos (si es que alguna vez los visitásemos, claro).

Si hablamos de cine ya no hay comparación posible, ya que ellos son los primeros del mundo en número de espectadores (proporcionalmente, como es obvio), así como el número de asientos de cine per capita. Eso sí, nosotros podemos presumir que les ganamos en el número de televisiones per capita: una para Papá ver el fútbol, otra para Mamá ver Tele5 y otra para los niños ver Física o Química. Y después de tanto tiempo delante de la Caja Lista, el 52% de los españolitos afirman leer libros. Lo que hace saber repartir el tiempo…

Llegados a este punto mejor no seguir hurgando en la herida. La respuesta estaba clara. Ni comen mejor, ni el frío les hiele la sesera ni los genes de Erik son mejores que los nuestros. Todo se resume a una palabra: CULTURA. Y aviso, si alguien tiene la tentación de salir con el lamentable tópico de que en España se vive como en ningún sitio, que si salir de cañas y la alegría y felicidad, etc., etc., os daré el último dato: en el ranking de “satisfacción con la vida” de la década de los 90 (la de estos 10 últimos años debe estar en camino), la media de los españoles fue de 6,6 sobre 10, lo que nos sitúa como el 28º país más feliz del mundo, mientras que los pobres islandeses puntúan su felicidad con un 8 sobre 10, situándolos como el 4º país más feliz del mundo. Pues sí que viven mal, sí…

Pero no todo iba a caer del lado vikingo. Si de una cosa podemos presumir en Galicia, pese a que la incultura, el aletargamiento y la tontuna nos consuma, es de ser una fuente inagotable de grandísimas figuras históricas, cuya personalidad y logros son inabarcables para este modesto blog. Simplemente una imagen, que dice mas que mil palabras, de los más insignes gallegos.

¡ LUME!

De Galicia para el mundo

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